El origen de la vainilla, especia única

El origen de la vainilla nos lleva a las tierras tropicales del Totonacapan, México, en la zona que hoy comprende parte de los estados de Veracruz, Puebla y Oaxaca.

El origen de la vainilla data de más de mil años, esta especia fue descubierta por la cultura totonaca, la llamaban Xahnat que significa “flor negra”. Para este pueblo fue una planta de suma importancia, creándose una cultura alrededor de la vainilla en sus tradiciones religiosas y sociales, era un símbolo que representaba la vida cultural de la región. Festejaban el día Xahnat anualmente y antes de su recolección solían realizarse unas reverencias en agradecimiento a su cosecha, siendo exclusivo de mujeres jóvenes y castas dicho trabajo. Los conocimientos sobre la vainilla, su recolección y posterior curación de la vaina son un patrimonio legado por los Totonacos, quienes hace más de mil años ocupan la región mexicana de Papantla y sus alrededores.

Los primeros datos que se conocen sobre el origen de la vainilla son en el reinado azteca de Itzcoatl (1427-1440); la llamaban “Tlixochitl” (flor negra) Los aztecas usaban vainilla para aromatizar una bebida llamada Xocolatl preparada con vainilla molida y semillas de cacao.

vainilla planifolia

Hernán Cortés llegó a Tenochtitlán en 1519 y fue recibido por el emperador Moctezuma Xocoyotzin. En el primer banquete que les fue servido, Bernal Díaz, soldado al mando de Cortés, notó que el emperador disfrutaba una bebida que únicamente era servida a él y a los grandes personajes de la corte. Al preguntarle a un sirviente este le dijo que era la bebida de los dioses preparada con Tlilxochitl y Cacaotl. Moctezuma notó el interés y ordenó les fuera servida a los españoles, quienes pidieron conocer los exóticos frutos de que era hecha. Grande fue su asombro al saber que esas negras varitas, fueran las que le comunicaban a la deliciosa bebida tan sutil perfume.

En 1520 llegó a España la noticia de una nueva especia, sin saber su lugar de origen. En el año 1532 Fray Bernardino De Sahagún inicia investigaciones sobre las propiedades terapéuticas de la vainilla, descubrió que era de gran ayuda a la digestión. En 1610, llegó a ser conocida en Inglaterra la famosa vainilla, ya que el pirata inglés Drake al capturar un galeón español descubre un paquete para el Rey de España conteniendo unas varitas perfumadas, el cual fue entregado a la Reina Isabel, quien las paso a su médico real Hugh Morgan para ser estudiadas. Morgan las bautizó con el nombre de “LOBUS AROMATICUS”; en aquel entonces nadie conocía su origen, naturaleza, ni propiedades.

El Rey Felipe II de España envió a su médico de cabecera Francisco Hernández en viaje de estudios a estas tierras para aclarar ciertos misterios de la vainilla. En1651, fue publicada en Roma la obra del Dr. Hernández y en ella se llama a la vainilla “ARACO AROMATICUS”.

Por casi tres siglos el único productor de vainilla fue México. En el siglo XVIII la vainilla fue llevada para su producción en invernaderos en Europa y en tierras tropicales de colonias Europeas. En 1730 hubo éxito en su desarrollo y floración pero la planta no fructificaba en aquellas latitudes, a lo cual se rumoreaba que nunca daría fruto en áreas que no fueran la región del Totonacapan en México y cultivada por los indígenas Totonacas. No fue hasta 1836 en que el botánico Charles Morren en el jardín botánico de Leyden en Bélgica, resolvió el misterio al comprobar que la orquídea de la vainilla es una flor hermafrodita que requiere polinización manual o ayuda a través de abejas (melipona), colibrís, u otros insectos propios de tierras mexicanas, para dar su fruto.

En 1841 un esclavo, Edmundo Albius, de la isla Francesa Bourbon (actualmente Reunión) perfeccionó el método de la polinización manual. A partir de ahí todos los países con posesiones en áreas tropicales fueron plantando vainilla, los Holandeses en Java, en 1841, los Franceses en Madagascar en 1842, Tahití en 1848, e Islas Comoros en 1873; los Ingleses en  las islas Mauricio y las Seychelles en 1890 y los americanos en Puerto Rico en 1900.

Extracto de Vainilla Mexicana

 

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